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EPOC: características, tratamiento, síntomas, prevención

EPOC: características, tratamiento, síntomas, prevención


El 21 de noviembre se conmemora el Día Mundial de la Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC), que en la Argentina afecta a 2,5 millones de habitantes. A nivel mundial, su prevalencia fue de 251 millones de casos en el año 2016, según datos de la Organización Mundial de la Salud (OMS). En esta nota te contamos cuáles son las características principales de la EPOC, el tratamiento a llevarse a cabo, los síntomas que se presentan, las causas que pueden generarla y qué hacer para prevenirla.

¿Qué es la EPOC?

Se trata de una enfermedad pulmonar progresiva, caracterizada por una reducción persistente del flujo de aire que ocasiona disnea (dificultad respiratoria). En un comienzo está asociada a las situaciones de esfuerzo pero va aumentando y expandiéndose con el paso del tiempo. Cuando no se diagnostica, predispone a padecer exacerbaciones, llegando a ser potencialmente mortal. La enfermedad se confirma con una prueba diagnóstica simple, llamada espirometría, que mide la cantidad y la velocidad del aire inspirado y espirado.

Tratamiento

La EPOC incide por igual en ambos sexos y, si bien es incurable, un tratamiento farmacológico adecuado y la fisioterapia pueden aliviar los síntomas, mejorar la calidad de vida y reducir el riesgo de defunción. En algunos casos, se indican corticosteroides inhalados y broncodilatadores. Dependiendo del cuadro general, en ocasiones también se recomienda la aplicación de vacunas contra la gripe y neumonía y el uso de oxígeno suplementario. En tanto, la pérdida de capacidad física y el desarrollo habitual de las tareas provocan alteraciones emocionales, por lo cual el apoyo psicológico/familiar es muy necesario, al igual que la rehabilitación física.

Entre las patologías que se asocian a esta enfermedad se encuentran la Bronquitis crónica, caracterizada por la presencia de tos con expectoración durante al menos tres meses al año por más de dos años, y el Enfisema, definido por la pérdida de la elasticidad pulmonar, destrucción de las estructuras que soportan el alvéolo y destrucción de capilares que suministran sangre al alvéolo.

¿Cuáles son las causas?

La principal es la exposición al humo del tabaco (tanto fumadores activos como pasivos). Otros factores de riesgo que se pueden considerar son la contaminación del aire tanto en el interior como en el exterior y la exposición laboral a polvos y productos químicos (vapores y gases), así como antecedentes de enfermedades respiratorias en la infancia.

Síntomas

  • Disnea (dificultad para respirar).
  • Tos crónica.
  • Expectoración (con mucosidad).

A medida que avanza la EPOC, estos síntomas se hacen más frecuentes apareciendo hasta incluso en reposo, y teniendo que dormir en posición semi-sentada,  lo cual dificulta la rutina diaria de la persona, apareciendo dolor de cabeza, insomnio y  fatiga.

Asimismo, los pacientes sufren exacerbaciones, es decir, episodios más intensos de disnea, tos y expectoración, que pueden durar de días a semanas. Estos episodios pueden ser muy incapacitantes, requieren atención médica de urgencia (incluso hospitalización) y en ocasiones, pueden ser mortales.

¿Qué hacer para prevenir esta enfermedad?

El solo hecho de no fumar previene la mayoría de los casos de EPOC. Por eso, la OMS hace hincapié en que los países adopten el Convenio Marco para el control del tabaco (CMCT). Si bien la Argentina aún no se sumó al proyecto, cuenta con la Ley 26687, que regula la publicidad, promoción y consumo de los productos elaborados con tabaco. Esta normativa dispone la creación de ambientes libres de humo de tabaco en lugares cerrados de acceso al público; prohíbe la publicidad, promoción y patrocinio de productos de tabaco; y determina la obligatoriedad de que los productos de tabaco incorporen advertencias sanitarias gráficas que ocupen al menos el 50% del envase y que incluyan la línea 0800 de cesación tabáquica para ayudar a quienes quieren dejar de fumar.